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在未知中旅行——求知简史

原标题:在未知中旅行——求知简史

人类是一个如此奇怪的物种,我们解释世界的欲望从来都不逊色于生存的欲望,与生俱来就渴望着知识,用尽手段想要洞悉一切的规律。

但世界是那样的错综复杂,发现其中的规律漫长而艰巨,远远超出了一个人的能力所及。这招致了一种最深刻的惶恐不安:世界笼罩着一层拂不散的迷雾,自己的行为会招致怎样的结果无从推测,一想到那些已经发生过的灾祸在未来仍然可能发生,就仿佛置于身汪洋中的扁舟上,水面下游弋着庞大的黑影不知为何物。

每每陷入这样的不安,任何看似规律的东西都会像救命的稻草一样不可捐弃,人们不断以它为标准诠释自己的观察,并且构思很多故事使其圆满,以便能重返真理的彼岸。这来之不易的彼岸因此弥足珍贵,容不得他人破坏,于是无知、困惑、神秘、教条,这个可悲的循环就概括了人类在历史上绝大多数的认知过程。

然而值得庆幸的是,正如这本《求知简史》试图揭示的,在这个循环之外,还有另一种力量不绝如缕地贯穿在浩漫的历史当中,马塞洛·格莱泽本人是这样表述的:

“一个时代的不可知物到了下个时代未必仍不可知,但不为人类所知的事物还是会神秘莫测,不可知在所难免。我们虽然孜孜以求无涯之知,但我们仍将生活在自然界的奥秘之中。这一观点并不反科学,也非失败主义的言论,亦非屈从于宗教蒙昧主义的提议。恰恰相反,这是探索奥秘之心,是突破已知边界的冲动,可以激发我们的创造冲动,使我们想知道更多。”

的确,这个庞大世界中潜伏的未知不止带来了恐惧,还带来了令人痴迷的奥义。勇者们奋不顾身地跃入海中,直奔深渊中的黑影,要以真切的观察对待未知,迎接即将发现的一切。他们绝不畏惧任何教条,这种伟大的尝试在数千年的积累中酝酿了一场最深刻的革命,我们称为“科学”的那种东西,就是这场革命的结果。

作为对于这场革命的再现,你将在这本书中读到三个部分:第一个部分显得恢弘而浩大,它讲述了人类对待宇宙这个整体的看法,从爱琴海的哲思到牛顿的继承,从爱因斯坦确立的新时空观再到“上帝粒子”刚刚带来的启示;第二个部分关注我们这个物质世界的构成,从炼金术里的神秘主义引出了量子论的崭新视角;第三个部分则讨论了意识本身,引出了最近一个世纪当中最重要的那些看法。

相比绝大多数的作品,这本书的跨度都相当大,它从哲学史中撷取了古典哲学中最灿烂的那部分成就,也从科学史中引来了最关键的那部分转折,但没有像大多数“简史”那样巨细靡遗地记录每一个时代的变化,达到了一种高度的凝练。这应当被看作一种相当合理的安排:历史并非线性地铺进,对于大多数想要一窥轮廓的读者来说,这都更加易于把握。

另一方面,书中广泛介绍了当代物理学的许多重要论题,并且毫不避讳地给出了最重要的术语。对于那些已经有过涉猎的读者,这非常有助于在原本孤立的知识岛之间构造新的航线,将古往今来的知识重新笼络在一个完整的蓝图当中,但对那些初次踏足现代物理的读者来说,这也同样可能带来一些理解上的困难,需要搜索引擎的辅助。

最后,我们不得不再次感叹,在科学登峰造极的今日,公众与科学的距离却并没有因此拉近。陌生的概念与庞大的体系是横亘在普通人与科学界之间的屏障。阅读这本《求知简史》虽然不能让一个平常人跃升到物理学的巅峰上去,却能让他领略到我们是如何改变了自己“确信”的事物,又是如何重塑了“确信”与“解释”之间的关系——对于理解“认知”这个伟大的概念,这正是至关重要的一步。

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