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巴斯商人大发棉花财,东印公司特许港脚商丨黄埔来了巴斯人③

原标题:巴斯商人大发棉花财,东印公司特许港脚商丨黄埔来了巴斯人③

上一回我们说了,在同中国的茶叶外贸中,英国出现了巨大的贸易逆差。而造成这个局面的原因就是英国产品在中国打不开销路,进出口不平衡。

为了弥补中英贸易的巨大逆差,东印度公司很是动了一番脑筋。如何把更多的商品卖到中国?还有什么东西是可以卖到中国去的呢?

缓一时之急的棉花贸易

1740年,东印度公司试着向中国输出了1116担印度棉花,结果大受欢迎!这一下,英国人喜出望外。既然英国产品无法打开中国市场,那可以用印度产品去开路啊!

▲ 停泊在黄埔港的东印度公司商船。

当他们发现中国人喜欢印度棉花时,英国人高兴了,巴斯人更高兴了。因为巴斯人的主要聚居区——印度孟买附近就是当时全世界最大的棉花产区,这不就等于说,他们的身边就躺着金山银山嘛!

印度棉花此后就成为出口中国的替代商品,并很快成为对华出口主要商品。

到了1800年以后,棉花每年输入中国超过30万担。至鸦片战争前夕,西欧国家输入中国的商品中,棉花(主要为印度棉花)占首位,每年平均输入棉花达50万担,价值500万元;棉布占第二位,每年进口53万匹,价值138万元;呢绒占第三位。每年输入价值103万元;棉纱棉线占第四位,每年进口价值为62.5万元。

顺理成章地,巴斯人也跟着源源不断的棉花货船一起,纷纷来到了广州。通过棉花贸易,巴斯人是狠狠地发了一笔大财。

▲ 印度棉花出口中国。

但是,棉花出口的生意波动巨大,因为中国本身就是产棉大国,进口印度棉花只是为了弥补产量的缺口。

比如在公元1770 年左右,中国连续发生天灾,为了防止饥荒,乾隆朝廷命令各地农民停止种植棉花,尽可能把所有农田都种上粮食,结果造成中国棉花产量大减,市场上的棉花价格飞涨。

巴斯商人那几年大量运输棉花到中国,获利丰厚,但是一旦灾害平息,或者是中国本土棉花收成良好的年份,印度棉花的行情就会大受影响,有一年价格跳水的幅度居然高达33%。因此,印度棉花对中英贸易逆差的平衡作用还是有限。

怎么办?英国人开始另想办法。

港脚贸易与私商扭转贸易差

鸦片战争以前,广州的外贸基本掌握在两大贸易垄断组织手中:外方是英国东印度公司为代表,中方则是广州十三行。他们执行“公行”贸易制度,共同议价,禁止私贩私卖。

然而为了鼓励印度对华贸易,东印度公司开始向一些私家商船颁发特许状, 允许其持该公司执照航行于印度和中国之间经商。这种贸易就是后来被称谓的"港脚"贸易,而“港脚船”中有60%始发港是孟买,港脚商人主要是在印度经商的英国人和印度的巴斯人。

港脚商人因为其灵活和多样化的经营,在英国对华贸易中呈现迅速增长的趋势,而且始终是一种顺差的贸易。1764-1800 年间, 港脚贸易占英国广州贸易总额的30%。

▲ 19世纪的英国东印度公司。

此外,东印度公司还默许公司船舶的高级船员夹带一定数量的私货,因为公司也意识到, 要想靠其它任何方法来杜绝夹带私货是不可能的, 与其禁止还不如加以规范化。

比如在1730 年,一艘495 吨位船舶的船长准许夹带13 吨的私人货物。该政策允许目的是用来贴补船长们微薄的薪水,同时公司也认为如果高级船员带了一部分私人货物上船, 他们将会更卖力地保证航行的速度和成功。1764-1800 年间, 这种私人贸易(也叫私商)约占英国在广州贸易总额的15%。

英国人的这一系列措施收到了一定的成效,在初步成型的中—英—印三角贸易圈中,通过港脚商对华贸易的顺差和私商的顺差,大大缓解了东印度公司在对华贸易的逆差中所造成的资金不足的困难。

然而,种种的策略都只能减轻或缓解英国人的贸易逆差困境,并不能彻底扭转不利的局面,更不能填补巨大的贸易逆差。经过苦苦思索,东印度公司终于看到了希望的曙光,他们把目光投到了鸦片上面。东印度公司决定向中国输入鸦片,巴斯人极为振奋,新的机会终于来了!

欲知后事如何,请听下回分解。

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