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美国拟重返月球: 这次靠私企10年跑20趟

原标题:美国拟重返月球: 这次靠私企10年跑20趟

NASA阿波罗计划最后一次任务。图自《纽约时报

自美国宇航员1972年最后一次登月后,美国航空器在将近半个世纪的时间里再也没有到过月球。据《纽约时报》报道,美国国家航空航天局(NASA)于11月29日宣布,该机构已选中9家私营公司助其重返月球。这9家公司将争夺26亿美元的合同,为NASA建造在月球表面进行科学探索的小型登陆器。

“我们只是地月旅程这个市场上众多的客户之一。”NASA局长吉姆·布里登斯廷称,由于各国航空航天机构及商业市场上对于登月和利用月球资源的需求,私营公司将在成本和创新上进行竞争,NASA也可藉此做成很多过去没能做的事。

奥马巴执政时期,美国政府曾要求NASA将工作重心放在登陆火星,而特朗普政府把重回月球作为首要任务,不仅将其视作测试科技的机会,同时也是减少太空探索花费、启动新商业公司的策略。

登月成商用业务

据《商业内幕》报道,NASA科学理事会副主管托马斯·朱伯肯称,将会有一个需要运送上月球的“货品”清单,供这9家私营公司竞标。第一个提案将于1月截止,而首个月球负载服务最早可在2019年,或晚至2022年实现。

据悉,这些公司竞争建造的小型登陆器无法载人,但可以在月球表面运送科学实验需要的器材。它们也可以帮助NASA侦查、研究潜在的基地选址,尤其是月球永暗面靠近极地含有冷冻水的陨石坑。

Lockheed Martin公司登陆器设计。图自《纽约时报 》

科学家已经有很多想在月球上做的实验。如将光线反射回其来源方向的后向反射器。在月球上放置更多反射器可以帮助精准测量重力。还有一些更有野心的项目,包括在月球离地较远的极地安装天文台。在这里,来自地球的干扰可以完全被阻隔。

除了做科学实验之外,该项目还将为人类太空探索铺路,为NASA的人类空间站选址。NASA计划在本世纪20年代,在月球附近建造名为“月球轨道平台(Lunar Orbital Platform-Gateway)”的空间站。

“月球上有水,有珍稀资源。”朱伯肯称,NASA想研究如何利用这些资源,想带人类上去,“将这些资源带回地球作为燃料,或呼吸、饮用。”水可以分解成氢气和氧气,可以用作进一步探索包括火星在内的太空的火箭燃料。

与私营公司合作,NASA可以“做更多”

NASA与这些私营公司的合作,旨在复制与埃隆·马斯克的火箭公司Space X合作的成功案例。NASA提供了其猎鹰9号很大部分开发费用,而Space X现在发送商业卫星的生意非常红火,未来还将带宇航员上太空,实现了双赢。

Masten Space公司登陆器设计。图自《纽约时报 》

而现在登月项目中,私营公司将自行负责登陆器的建造、火箭的发射、登陆器的登陆及操控等。NASA不会买下这些登陆器,而只是月球负载服务的付费客户之一。这些私营公司可以在这些太空旅程中同时向其他客户提供服务。

为期约10年的时间里,NASA的目标是每年使用两趟太空负载服务,总计20趟,合同金额累计可达26亿美元。以后,NASA还会进一步利用这种竞争来建造更大的登陆器,在本世纪20年代后期实现载人的地月旅程。NASA局长布里登斯廷说,私营公司在成本和创新上进行竞争,NASA“可以做很多过去没能做的事”。

“最终,我们会从月球一路进军火星。”朱伯肯称。竞争或者可以推动更快实现登月目标,这次的9家公司或者还会进一步扩充壮大。

当然,这些私营公司既有竞争,也要寻求合作。例如,登陆器制造商需要私人火箭将其送至月球,而SpaceX的猎鹰重型火箭可以低于1亿美元的价格将一个大型航天器或多个小型登陆器送上月球;而“蓝色起源”公司也称在建造一个名为蓝色月球的大型月球登陆器,同时还在建造一个名为New Glenn的可重复使用火箭系统。

月球表面。图自《纽约时报 》

而从某些方面来说,NASA这次的计划类似于“谷歌月球X大奖赛”。自2007年开始,谷歌设立奖金为2000万美元的“月球X大奖赛”,奖励研制出无人驾驶登月航天器并成功登月的私人企业。但在延期数次以后,直到2018年的竞赛也以没有最终胜出者,但却为NASA此次计划做了储备。

“太空风投”:高风险,高回报

为NASA提供服务的私营公司可以同时向其他客户提供服务,包括一些梦想上月球开采珍稀金属矿产私营企业家。成功率目前还很难说,但无疑是极大的吸引。而私营公司竞相登月就是第一步。

布里登斯廷称,虽然希望所有公司都成功,但可以预见其中总会有人失败,但“这就像是风投一样。风险很高,但对于一个不高的投入来说回报非常丰厚。”

不过,不管什么时候成功,他们都不是“孤军奋战”。“月球X大奖赛”参赛者以色列公司SpaceIL称,将于明年初在SpaceX的帮助下发射登陆器上月球。印度也宣布了将于2019年发射探月器。

编译自《时代》、《纽约时报》、《商业内幕》

红星新闻记者丨林容 编译

编辑丨张寻

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