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塑造世界经济的50项伟大发明

原标题:塑造世界经济的50项伟大发明

犁开启了现代文明之旅

作者:蒂姆·哈福德

译者:叶红卫

中信出版社

假如灾难降临。文明终结,错综复杂的现代世界毁灭。现在想象一下,你,幸运的你,是少数幸存者之一。没有电话——还能给谁打电话呢?没有互联网,没有电,没有燃料。

40年前,科学历史学家詹姆斯·伯克在他的电视系列片《文明的纽带》中做出了这样一个假设。他提出一个简单的问题:面对现代文明的残骸,各种科学技术不复存在,你会如何重新开始?作为文明的“余烬”,你如何让自己重燃生命之火。

他选择的是简单却又具有革命性的技术——犁。选择犁有其合理性,因为正是犁开启了现代文明之旅。从根本上讲,是犁使现代经济成为可能,也使得现代生活成为可能,最终给我们创造了种种便利;当然,各种问题也随之而来:空气和水污染,钩心斗角的人际关系,单调无聊的工作——甚至失业。

12000年前,人类几乎完全过着游牧生活,通过狩猎和觅食探索周围的世界,寻找适合生存的环境。当时的世界正摆脱寒流,逐渐变得高温干燥。人们在丘陵、平原狩猎和觅食时发现,周围的植物和动物濒临死亡。动物迁徙到河边寻找水源,而人跟随其后。这种转变在许多地方都有发生,虽然时间有所不同:11000多年前在欧亚大陆西部,10000年前在印度和中国,8000多年前在中美洲和安第斯山脉,最后几乎遍布世界各地。

肥沃但地理位置受限的河谷改变了人们获取足够食物的方式:以前四处觅食但收获甚少,现在在当地定居下来种植却收获更大。这意味着要刨开土地,将养分转移到土地表层,让水分渗透更深,避免强烈阳光直射。起初他们手握尖头的木棒,但是很快他们换成简单的抓犁,让两头牛在前面拉,其效果出奇地好。

农业就这样开始了,它不再只是用来替代逐渐消失的游牧生活方式,而是真正繁荣的原动力。在1000年前的罗马帝国,900年前的中国宋朝,农业已经得到良好发展,这些地区的农民比起以前的牧民,生产力要高五六倍。

想想看:社会只需1/5的人口从事农业,就能生产出足够的粮食养活所有人。其他4/5的人口做什么?他们被解放出来专门从事其他事情:烤面包、烧砖、砍树、盖房、采矿、冶炼金属、筑路——换句话说,就是建造城市、发展文明。

矛盾由此产生:财富的增加会带来更多竞争。如果普通人生活在温饱水平,那些强势者就无法从他们身上掠取太多,毕竟这不是一锤子买卖,他们指望下次丰收再来时,还能有所收获。普通人的作物产量越高,强者就能征收更多。农业丰收创造了统治者和被统治者,主人和仆人,以及在游牧社会闻所未闻的财富不平等。这使得国王和士兵、官僚和牧师开始出现——或为了更好地组织安排,或为了能依赖别人的劳动所得过着悠闲自在的生活。

早期农业社会的不平等令人吃惊。例如,在罗马帝国,不平等已经达到极致:如果富人占用帝国更多资源,大多数普通人都会活活饿死。

犁创造了文明的根基——带来所有的实惠和不平等,其作用远非于此。不同类型的犁导致了不同类型的文明。

几千年来,早期的简单抓犁在中东地区使用广泛,然后西传到地中海地区,这些地方土地干、砾石多,抓犁是理想的耕种工具。但是后来又出现一种不同的工具——铧式犁,其发展始于2000多年前的中国,很长一段时间后欧洲也开始出现。铧式犁可以切割厚长的带状土块,并将其翻转过来。在干燥的土地上,这会适得其反,浪费宝贵的水分。但对于欧洲北部肥沃的湿黏土而言,铧式犁有其优势,可以改善排水和根除杂草,把它们变成庄稼的肥料,而不是和庄稼竞争养料。返回搜狐,查看更多

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