研究生留学|Master 申请无拒信,更狂揽 5 个全奖 Ph.D of

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作者介绍

Barry

喜欢读诗的理工博士在读

越来越多申请 Ph.D. 或研究型硕士的同学可能都会计划在今年暑期做一段扎实的科研,有一些同学或许已经拿到了暑研项目的 offer,还有人可能正在准备行动。

一般来说 1-4 月份之间申请暑研都不算太晚,而现在正是申请的最佳黄金时段,今天就让我们来看看"暑研过来人" Barry 是如何申请暑研,他在暑研期间又做了什么这段经历又给他带来了什么

一.暑期科研申请全攻略

随着今年来申请 Ph.D./MS 的标准水涨船高,不得不承认,来自中国大陆申请者的背景呈现加强趋势。不仅仅是传统的高 GPA ,高英语成绩或者本科院校背景的强劲,更多的体现在软性实力的增强

“软性背景”,主要集中在越来越多的申请者拥有来自海外导师的推荐信,更多的研究成果发表或者是参与国际性会议与大牛导师有了更多近距离接触的机会。

而这些因素,在高门槛项目尤其是研究导向的研究生项目申请竞争中比标化成绩来说更重要的部分。

对于大部分陆本同学来说,参加一段不少于六周,最好是三个月至六个月左右的海外暑期科研是当今情况下最容易拿到海外大牛推荐信的方式

什么样的海外推荐信真正对申请有帮助?

针对第一个问题,毋庸置疑,申请者想加强的是软实力,软实力所对应的部分就是三围之外的部分,那么这个推荐信是针对非三维情况进行评价的推荐信是最好的

为什么不推荐通过授课交换的方式获取的海外推荐信?

为什么笔者不推荐授课型交换项目?

众所周知,美国的课程 workload 并不轻松,如果一个 semester/quarter 选到一门神课,可能就把个人的大部分精力投入到这门神课当中,无暇顾及软性实力提升的部分。

即使所选课程相对简单,初到美国,语言和生活都需要一段时间的适应期,final,mid 的接连轰炸,可能只读了几篇教授的 paper 就打道回府了。即使教授愿意为这样一段经历写推荐信,内容不过是申请人读了几篇 paper 的小透明,甚至和自己代老师起草的推荐信没有丝毫差别了。

而授课老师撰写的推荐信,首先还是针对课堂表现进行评价,也就是 GPA 可以反映的成分。其次,关于千篇一律的课堂表现推荐信,作为在 committee 代替教授 review 很多申请者材料的 Ph.D. 来说,已经是看的厌烦了。

遇到上述的推荐信,甚至看了开头就会被丢掉。大家愿意自己辛辛苦苦申请到交换机会,甚至交了高额的学分和生活费,千里迢迢来换取一封只看了开头就会被扔掉的推荐信嘛?

为什么专门针对科研的交流机会相比而言就有如此大的优势呢?

第一,暑期科研的申请目的就是针对科研,在准备过程中,你就可以有意识寻找自己感兴趣的教授与课题进行研究,在接受 invitation offer 后就可以在国内钻研组里的 paper,以求更快上手;

第二,暑期科研只是科研,不需要负担高昂的学费,只需要负担自己的生活费就可以,更加经济实惠。没有了大量课业的负担,也就能投入更多的精力做出更好的成果;

第三,暑期科研可以通过大量的套磁对教授进行比对,选择 title 更高,名气更大的教授,为自己的推荐信增加更多的筹码

申请暑期科研的套瓷过程中,最核心的要素其实只有两个,一个是 CV ,另一个是套瓷信因为材料的简单,相对于申请研究生项目而言,容易了非常非常多。

到现在为止,除了官方性质的项目,暑期科研一般都不需要提交 official 的英语成绩,笔者在帮助他人和自己申请暑期科研的经历中,学校对于访问学者性质的英语要求,仅仅是要求邀请教授对申请者进行简单的英语对话来确认申请者的英语水平。这个简单的英语对话往往不涉及学术内容,对话场景生活化,根据笔者常年的经验,即使申请者口语水平难以正常交流,只要巧妙转化被动为主动位置,cover 话题的走向,一般而言都会非常成功。

至于 GPA,笔者从来没有发现自套暑研要求提交成绩单的情况。所以申请者不需要过多担心自己的 GPA 状况,大胆申请即可

研究经历,从教授的角度来说,不给 funding 去 support 申请者,申请者只要不进行破坏活动,对他而言都没有损失。所以教授也并不是很 care 申请者有多么强大的背景,可能只需要在 CV 中巧妙书写,点出一些相关的技能,挖掘呈现出自己的丰满经历(即使没有那么丰满,也可以加以加工)就完全可以通关成功。

这么一看,暑期科研是不是没有那么困难呢?

由于暑期科研提交材料的数量有限,而且教授审阅速度很快,实际上对 CV 的翔实程度和套瓷信的撰写技巧有了更高的要求。关于 CV 的书写原则,请参考我之前的文章《CV 写得好,offer 拿得早!这样“营销”个人背景让你更受名校青睐!》。

二.暑研申请后时代

关于申请到暑期科研后,笔者主要结合自己的经历,给后来者一些建议和看法(结合个人日志整理而成,第一手感受和心得):

从 2017 年 6 月 21 号到达芝加哥,到现在的即将离开,不长不短的十周 UIUC 暑研生活即将结束,自己也靠运气加实力 impress 了我的大牛老板。回顾从刚开始的暑研套瓷,到暑研过程中的种种坎坷,最后很惊喜地让教授给出 very impressive 的评价,种种种种不禁感慨。

本部分将从暑研 topic 选定的角度出发,和大家分享一下如何从开始就为将来的结果打下基础

个人情况简介

我在学校做了很长时间 wearable and information 的研究,强调的是实验数据处理,本身并没有多少算法和编程。于是我在申请暑研的组里尽量避开需要 code 的组

我的暑研 offer 中有一个是来自于普渡的 top 组,他们在面试中很直白地透露了他们需要的就是一个码农。当时面试完我就想 recline 了。后来 UC Davis 也给了 offer,但是由于是教授无面试直接就表示可以来,所以也不知道具体的工作是什么(觉得有点不靠谱)。

UIUC 这边由于是院士,邮件沟通时候 Ph.D. 是个中国人,觉着以后可以更有效地沟通,于是就决定来了。事实上,教授的本意也是让我打 code,但是去年有个相同国内来的暑研同学 code 没有做出来结果,师姐就考虑让我做仿真。

师姐很明确地跟我说,暑研时间很短,基础的 code 他们都有现成的,以我现在的水平,只能打基础的 code。等到了我能进一步做大矩阵 code 的运算后,时间就很紧张了。

所以商量过后我决定遵从师姐的建议进行仿真模拟训练。后来结果虽然不是非常完美,但是让教授觉得依然很不错。我在结果的基础上又衍生出很多东西,虽然有的想法不是很成熟,但是教授觉得我的点子很有意思。

Topic 的难度

暑研时间通常只有两个月,要保证自己能够在两个月内有一个结果给教授做 presentation。这也是我和很多做过暑研学长学姐达成的共识。虽然没有结果教授依然会给推荐信,但是推荐信的质量很大程度上取决于教授听你报告的第一印象

教授很忙,本科生一般都是研究生去带,你和他可能最直接接触的机会,他能对你形成评价的机会就是那个 presentation。没有结果的报告不代表你不够努力,而是会让教授的印象分降低,这会影响最后的申请。

相信大家做暑研的目的不仅仅只是要一封海外推荐信,而是希望能有一封非常强的推荐信。很多同学很难在短时间内确定是否能够做出来,比如我上文提到过去年一个实力很强的清华本科生就没有做出来结果。这并不代表他实力不行或者不够 hard work,而是组里的师兄师姐没有评估好给他 code 的难度

所以一定要先期调研,即使自己在这个领域或者对自己的工作不是很了解,一定要厚脸皮多跟组里的师兄师姐多聊天,根据他们的 feedback 来评估一下难度。如果他们都表示不了解的话,我觉得可以去小木虫看一看大家的经验。在大家反馈的基础时间上乘二,基本上可以判断自己的暑研时间能不能有成果。

Topic 的前期可借鉴程度

大家如果是学过 MATLAB 都有一种这样的感觉: MATLAB 如果 code 自己从头开始写起时间特别长。但是如果有一些和你需要解决问题相关的现成 code,上手就很容易了。

暑研也是这样,我做的仿真是一个非线性 optimization 问题,我的师姐已经有了线性的样本。虽然说从线性到非线性跨度挺大,而且她和我的 topic 差别也很大,但是最起码我有了可以借鉴的样本,不用自己大海捞针地探索。另外,仅仅做仿真,对基础知识要求不是很高。大部分的仿真方程的设置都是网络上可以有现成资源下载的,只不过每个 project 要改条件和参数,这样大大降低了对基础知识的要求,你能全心全意地做自己的 project 而不用捡起书本去学习。

我想再次提一下暑研时间的短暂,这就意味你不可能把一个project从头做起有先期的凭借可以很好地帮助你迅速上手,并且在先期的基础上自己先改改参数之类熟悉一下操作流程和软件环境。

大家这时候可能又会问到 code 的问题,如果组里能够给你先期 code 的样本去熟悉,而且先期 code 和你将来的 code 关联很大并且并不需要太多基础知识的情况下, code 是个很好的 project。而我们组 code 之所以难,不是因为没有先期样本,而是对一个人数学理论知识要求很高。如果不自己完全重建一个基础 code,后面的 code 根本就是一头雾水不知所云,而且极难调 bug。去年组里的本科生就为了学习先期 code 花了一个多月在数学知识上,这就非常的不值。

Topic 的 potential

人有 academic potential,project 也有 academic potential。

Topic 能取悦教授,很大程度上教授想知道有没有你自己的 contribution 和创意。这也是我不是很提倡大家都去做 code 的原因。code 的自我创新性往往偏低,即使有也很难展现给教授。Code 是让程序能够运行起来,程序能不能跑就是你成果的判断标准,这样的话 project 就成为了是或者否两个极端的评价标准。

从我做的仿真来说,我有一个模型,这个模型在参数/条件不同下会发生一定程度的信号变化,然后我来看看非线性条件情况会不会有什么变化。这里面就暗含了 academic potential:我可以选择改变多种多样的边界和条件调整我的仿真方向,而这种改变从结果上很明显,但是仿真设置上并不明显。这就是可以让我有 contribution 的空间。

教授不会管你做一个 part 用了多长时间,他只会关心你有什么结果。导出各种各样结果和数据的本身并不会消耗大量的时间(前提大条件不变的情况下),可是教授会觉得你做了不少。这就会让他感觉你的东西很 impressive。

有接触科研的同学都会知道,许多 paper 实际上就是在改参数改条件。作为本科生,我们不可能说短短几个月做出多么突破性的成果,但是有点改改参数的 idea 还是很有希望的吧。其实这也是科研的基本方法之一。如果实在不清楚这个 topic 是否有 potential,强烈建议你们多找和 topic 相关的 paper 去读。作为一个准科研工作者,刷 paper 的能力是一定要有的。读着读着 paper,你就会很有想法,就会发现你现在 project 当中蕴藏的可能。所以大家在先期一定要大量阅读 paper 的训练,也建议你们尽早解决 GRE,对暑研也是很有帮助的

总结

以上就是我总结如何操作一次完美暑研的技巧与方法。文末也想再给大家一些 tips:

  • 比如暑研确定了之后赶紧刷点 paper 来读,别等到了再想着去找。自己学校应该都可以找到很多文献。
  • 还有和 Ph.D. 或者 postdoctoral 的关系,他们就是你的小老板,很有可能推荐信的草稿就是他们写的,平时跑腿挨骂都要和和气气,大不了两个月后就走人嘛。他们刚从本科过来,肯定也有很多好的建议给你。

最后祝大家都能找到一份满意的暑研,收获牛推。

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