十年惊人对比的背后:波士顿动力的机器人帝国野心

原标题:十年惊人对比的背后:波士顿动力的机器人帝国野心

谷歌的机器人能导航,还能自主移动;亚马逊的机器人已在无人仓库里繁忙劳作;在德州奥斯汀的 Briggo咖啡馆内,机器人则取代了咖啡师,为客人调制着一杯杯精品咖啡。

全球正在经历一波机器人发展浪潮。不过,一说到机器人界的网红,最引人注目的还是波士顿动力。作为 “智能机器人”领域的明星公司,波士顿动力的一举一动都受到人们的关注。

和已经在工厂大量投入使用的工业机器人不同,波士顿动力一直致力于打造仿生机器人。仿生机器人研发难度极高,波士顿动力花了整整十年,才让第一代笨拙不堪机器人蜕变成如今如今灵巧夺目的网红机器狗。

最近,SpotMini又get了跳舞、拉卡车等新技能,给大家带来了更多的惊喜与乐趣。

波士顿动力的机器人进化史

2008年,最早曝光的波士顿动力机器人BigDog,正是如今网红机器狗SpotMini的前身。

第一代BigDog四脚着地足有一人高,由燃油发动机驱动,跑起来踉踉跄跄,并伴随着巨大的机器噪音。

之后,经过2016年这一至关重要的一年,BigDog终于卸下笨重的机械装备,正式蜕变为我们熟悉的网红“小狗”SpotMini。

又过了一年多,SpotMini换了一身黄色的新衣服,缩短了脖子,此时的SpotMini已经从一只笨重的机械狗蜕变成了一只活泼可爱的“黄色小狗”,似乎已经准备好进入人类的世界。

波士顿动力创始人Marc Raibert曾在TechCrunch的活动上台“遛狗”,站在他身旁的SpotMini,像宠物狗一样,非常“听话”地扭动自己的身躯来卖萌;就连世界首富贝索斯也把SpotMini视为“宠物狗”,带着他参加大大小小的科技盛会,SpotMini成了十足的网红机器人,和首富一同出入,可谓无限风光。

最近,SpotMini又get了跳舞、拉卡车等新技能,给我们带来了更多的惊喜与乐趣。

当然,除了 “动物类”机器人,波士顿动力最著名的还是人形机器人PetMan,Atlas Proto和Atlas。

Petman是仿生机器人中的佼佼者,能维持平衡,灵活行动,行走、弯腰、匍匐、以及应对有毒物质,等等对它来说,都不成问题。此外,Petman的行进速度能达到每小时3.2英里(5.1公里),且除了速度快、灵活度高,它还能通过调控自身的体温、湿度和排汗量来模拟人类生理学中的自我保护功能,从而达到更真实的测试效果。

Atlas 在6年前刚刚问世的时候,全身缠绕着电线笨拙走路的样子曾受到不少嘲笑。而如今,Atlas早已摆脱了电缆,学会了跳房子和后空翻。去年5月份波士顿动力发布的视频中,Atlas“大秀肌肉”,来了一波跑酷,像人类一样很淡定地跳上了三层高台,左脚右脚交替,非常娴熟的驾驭自己的身体。

即使被Google卖掉,也只做仿生机器人

一路走来,波士顿动力经历了几个核心阶段,从MIT大学实验室起步,到为美国军方研制机器人,继而被Google收购,后又被Google卖给日本投资巨头软银。关于波士顿动力的故事充满了曲折,但这也正是它如此迷人的地方。

成立于1992年的波士顿动力,最早只是麻省理工学院(MIT) 院腿部实验室的一个分支机构。

在早期,波士顿动力主要为美国军方工作,致力于开发军用机器人。在此期间,波士顿动力已经开发出可以在现实世界的环境中工作,并可穿越崎岖地形的机器人,成为了工程机器人领域的先驱。

2013年,波士顿动力曾被Google收购,迎来了成立多年以来的高光时刻。

和已经在工厂大量投入使用的工业机器人、机械臂不同,波士顿动力一直致力于打造的仿生机器人研发难度极高,资金投入大并且回报周期长,在过去十年的时间内都没有产生任何商业利润。

收购波士顿动力的是Google的子公司Google X。作为一个半秘密研发机构,Google X曾研发出了被人们所热烈追捧的无人驾驶汽车、谷歌眼镜等“明星产品” —— 但这些和波士顿的产品一样,到目前为止都尚未获得商业上的关键进展。

Google X 的使命被描述为“飞向月球”(Moon Shot),致力于从突破式技术中找到根本性解决方案,当初Google X在收购波士顿动力,正是看到了它背后的“突破性技术”潜力。

2017年6月,波士顿动力由于连年亏损,被Google X卖给了日本软银集团。亏损不是新鲜事,谷歌在人工智能领域的烧钱一直在进行,光DeepMind在2017年一年就亏损了27亿元,但对互联网和人工智能前景的看好吸引着后来人不断的为这条赛道的领跑者注资。

就连以“飞向月球”为目标的Google X也放弃了继续在“智能机器人”上的投入,可想而知,波士顿动力所做的事情有多困难。

其实这其中,工业机器人的生意并不难做,在企业端,用更多的“机器人”来节省高昂的人力成本一直为企业主所喜闻乐见。相对更难的,则是面向大众消费者的“智能机器人”,波士顿动力的目标,就是研发出更高级、更复杂的“智能机器人”,真正突破机器人技术的奇点,即使与Google的想法出现偏差,波士顿动力也从未放弃过自己的初衷。

不赚钱的机器人研究却总有金主接盘

虽然历经了被美国军方嫌弃,被前东家Google卖掉,但波士顿动力似乎从不缺乏出手阔绰的老板。2017年,日本资本巨头软银将波士顿动力收入囊中,传闻当时丰田集团也有意将其收购。

软银将赌注押在了需要多年努力的机器人技术上,在收购波士顿动力公司(Boston Dynamics)之前,软银也收购了法国机器人公司Aldebaran,Aldebaran也的机器人研发还有很长一段路要走。

收购波士顿动力之前,软银(SoftBank)就曾推出过世界上第一款可以识别情绪的仿人形机器人Pepper。

2015年,Pepper开始在日本投入使用,然后进入了欧洲。在日本和欧洲市场,目前已经有1万多个Pepper机器人投入使用,食品杂货店、咖啡店、银行、地铁站等。此后,软银也一直正在增强Pepper的功能,专注于企业市场,比如零售商、酒店、汽车经销商、医院。

孙正义非常看好机器人的未来,他曾在2014年度软银世界大会上提出,要通过大力发展机器人将让日本的经济竞争力重回全球第一。他将机器人视为是与通信并列的软银支柱事业,并志在打造一个前所未有的机器人生态系统。

波士顿动力CEO马克·雷伯特(Marc Raibert)虽然没有透露软银给公司提供了多少研发费用,但他表示,不论是Google还是软银,都为公司的研究提供了充足的资金,这显示了波士顿动力的机器人研发潜力。

被软银收购后,波士顿动力获得了充足的资金,继续在研发仿生机器人的道路上不断发力。

去年,波士顿动力CEO马克·雷伯特曾在参加外媒《连线》举办的论坛上,透露了他对机器人及公司的发展看法。他指出,波士顿动力想要打造的是具移动性、灵巧性、知觉、以及某种智能于一身的机器人。公司的发展有两个策略方向,一是通过长期的投资,打造出人类梦想中的机器人。

但雷伯特也强调,波士顿动力同时也致力于打造机器人商品,“第一个产品会是 SpotMini,目前波士顿动力与日本的大型建设公司竹中工务店(Takenaka)、藤田(Fujita)展开测试,在建筑工地里采用 Spot 系列机器人,协助建筑工地作业,它可以通过摄像头进行自我导航,同时也通过摄像头采集环境数据。”

雷伯特还指出,波士顿动力在开发机器人时是以“平台”的概念出发,客户可以根据自己的需求增加硬件,例如手臂及其他组件。在未来,SpotMini 将作为一个具有基础功能的平台让其他机器人科学家做开发,就像苹果 iOS 或安卓操作系统一样。

近日,波士顿动力更是收购了总部位于加州3D打印公司Kinema Systems,该公司基于深度学习的 3D 视觉技术,可以为搬箱机器人所需要的定位、搬运操作提供关键帮助。与此同时,波士顿动力还将在硅谷建新基地。

搬箱机器人不能快速移动,限制其性能的因素之一是它们的视觉系统,而Kinema 的解决方案可以识别出不同的物体,处理不同尺寸的箱子。如果顺利的话,改进后的搬箱机器人会比原本计划的更早投入市场。

波士顿动力总部位于马萨诸塞州,对Kinema的收购在另一方面也可以让波士顿动力在硅谷建立自己的基地。收购计划可以壮大波士顿动力在硅谷的团队,使其专注研发用于物流的机器人,同时为波士顿动力机器人家族开发深度学习和视觉技术。

仿生机器人走出实验室,拥抱看得见的未来

机器人进化了十年,或许已经到了机会成熟的时候,波士顿动力开始积极探索商业化。

近日雷伯特表示,机器狗SpotMini今年或可上市销售,它可能会像汽车一样定价,可能会出售给建筑公司,可以拖着东西穿过崎岖的地形,甚至代替人类进行危险作业。

随着技术的进步,它可以是一个送货机器人,在街上送包裹,像快递小哥一样,走上你家门前的台阶,敲门送货。在更远的未来,它甚至可以代替人类采矿、登月。

波士顿动力就是这样一家神奇的公司,或者你叫他研究实验室也行。这所就算被谷歌卖了也坚持做仿生机器人的研究实验室,曾被资本抛弃,又重新被看好;被质疑为无用的研究,又赋予了人类巨大的想象空间。波士顿动力的网红机器人们,似乎也正在商业化方面实现更多可能。(文/余洋洋 编辑/张丽娟 来源/投中网旗下CV智识)返回搜狐,查看更多

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