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腾讯领投,德初创公司空中出租车首飞成功!未来 70 美元可打“飞的”

原标题:腾讯领投,德初创公司空中出租车首飞成功!未来 70 美元可打“飞的”

飞行汽车的引擎已经悄然发动,这个曾经遥不可及的梦想,正在飞入现实。最乐观的估计,3-5 年内,飞行汽车服务将率先以共享出行的方式出现。

近年来,全球有数十款飞行汽车正在研制过程中,有的来自空客、波音这样的航空巨头,同时也有一些飞行汽车初创公司。但无一例外的是,这些飞行器都还未能在政策层面获得运营许可。

Uber 作为世界最大的共享出行公司,也早早将目光放在了飞行上。当地时间 6 月 11 日,公司在 2019 Uber Elevate 峰会上宣布,与业内的从业者、政策制定者、投资者、制造商等进行了商讨,共同合作以在 2020 年开始在小部分城市进行测试,最终在 2023 年开始提供共享飞行汽车服务

除了美国这个大本营,Uber 表示已经与来自澳大利亚、巴西、法国印度和日本的城市的政府达成合作,计划最早在 2020 年开始提供试运营服务。

在取得首飞成功之后,由腾讯领投的德国初创飞行器公司 Lilium 近日在慕尼黑发布了垂直起降五座纯电动飞行出租车原型机。这家成立 5 年、总融资金额超过 1 亿美元的公司宣布,他们已经于去年向欧洲和美国提出适航申请,有望于 2025 年实现以最高 300 公里/小时的时速和 70 美元/人的价格(这和往返两地的火车票价在一个数量级),向每一位乘客提供空中出租车服务。

而在这背后,则是大幕已经徐徐拉开的,飞行汽车行业激烈的竞争和巨大的市场前景。

图|Liulium 设想中的星辰大海(图片来源:Lilium)

甩掉城市拥堵

每次堵在路上的时候,望着一望无际的车流,你是否会幻想,自己的汽车能够像科幻电影里面一样,腾空而起,把让人心烦意乱的堵车抛在脑后。现代城市里,出行时长的关键,并不取决于你汽车的性能,而是取决于城市交通的移动速度。因此,平价的个人或小型短途飞行器,一直是许多人幻想的未来场景,也一直是无数科技公司奋斗的目标。

在这些概念中,有的可以给你穿上一层战甲,像钢铁侠一样飞来飞去;有的则是小型固定翼飞机,可以在后院的草坪上(豪宅里的那种)直接起降。但最方便的,无疑应该是可以垂直起降的小型载客飞行器:不需要把自己训练成为一名飞行员或者钢铁侠,也不需要占用很大的城市空间用作跑道,你只需要 70 美元,就可以在 APP 上预订一辆——哦不,是一架——飞行出租车,再前往一个比公交站大不了多少的地方,像乘坐普通出租车一样钻进机舱。系好安全带后,飞机就会垂直起飞,以 300 公里/小时的速度,在城市的上空带你越过拥堵的道路和爬行的车流,轻松抵达 100 公里以外的目的地。

这便是 Lilium 的思路。

图丨 Lilium Jet 全景(来源:Lilium)

5 月 4 日,Lilium 在慕尼黑首次实现了全重量、全尺寸飞行出租车原型机的首飞。试飞过程包括垂直起飞、悬停、以及垂直降落,总共持续了约 1 分钟。Lilium 宣称,首飞的结果“完全达到了预期”。与 2017 年的第一款原型机相比,Lilium 这次的飞机不论在技术上,还是商业上,都更加成熟。

图|Lilium Jet起飞成功 (图片来源:Lilium)

资本已被点燃

Lilium 成立于 2014 年,目前已经从多家知名机构中完成了种子轮、A 轮和 B 轮融资,融资总额已经超过了 1 亿美元。其中,A 轮领投的是 Skype 的联合创始人尼克拉斯·赞斯特罗姆(Niklas Zennstrom)创办的投资公司 Atomico,而 B 轮领投的则变成了中国的腾讯。其它各轮的投资机构还包括德国种子基金 Freigeist Capital,国际私人银行和资产管理集团 LGT,以及 Twitter 联合创始人埃文·威廉姆斯(Evan Williams)参与创办的风投基金 Obvious Ventures。

图|最新发布的 Lilium 飞机的细节(图片来源:Lilium)

Lilium 宣称,到 2025 年,他们的成品就将完成最终的打磨,推向市场,以 70 美元/人次的价格,提供类似于伦敦到曼彻斯特,或者纽约到波士顿之间的空中出租车服务。

毫无疑问,这是一个了不起的成绩,然而,Lilium 不是这个领域里的第一家,也不是最后一家。

他们的竞争对手至少还有 100 多家,而其中宣称目前正在开发、未来几年内可能有产品上市的,就有超过 20 多家。《麻省理工科技评论》曾在今年 2 月份的一次报道中,列举出了一些公司。这些飞行器制造商既包括传统的航空巨头波音、空客,也包括中国的无人机新贵亿航,更有来自全世界各地的创业公司。而单单是一个优步,就有至少 5 家不同的公司在为其提供未来飞行出租车的技术方案。

图|林林总总的飞行汽车。(图片来源:《麻省理工科技评论》)

而这些飞行汽车的技术概念更是五花八门。有的类似于现在我们常见的无人机,有 4 到 18 个数量不等的旋翼,使其可以平稳地保持在空中飞行。而大多数为 Liulium 这样的固定翼飞行器,通过使用螺旋桨实现垂直起降(VTOL),再通过让引擎向前倾斜,实现前进飞行。

图|目前正在开发进程中的飞行汽车 (数据来源:《麻省理工科技评论》)

想上天?需要解决这些问题

应该说,巨头们的加入,让飞行出租车这个可能有着无限潜力的市场,在还没有完全成型的情况下,已经被资本点燃,成为了各方激烈竞逐的战场。

然而,为什么这些公司的飞机已经起飞了,公司的成长却还不能起飞呢?

这是因为,不论是 Lilium 也好,还是 Uber 也罢,他们都面临着一系列需要解决的问题。

首先,最大的问题,就是成本即便是 70 美元,飞行出租车的成本还是远高于普通出租车。这是因为,尽管电动垂直起降(VTOL)飞行汽车的每公里耗电量,理论上可与电动汽车相当,而且批量生产最终还可以进一步降低飞行汽车的价格,但真正的成本问题是飞行员。相比于机动车驾驶,开飞机可是典型的高薪行业。雇佣动辄百万年薪的高富帅/白富美给你开出租,一位乘客却只收 70 美元,满座 280 美元,这样的收费能不能覆盖飞行员的工资成本?真的不一定。

其次,作为飞行器,安全永远是第一位的。无数的安全测试,不仅考验着飞行器制造企业的技术水平,更考验着他们背后的资金实力。不过,与常规的飞机相比,需要多个引擎才能实现垂直起降的飞行器在安全性方面有一定的天然优势。如果其中一两个引擎出现问题,飞行器仍然能够使用其它引擎继续飞行,或滑翔直至安全降落。

图|Lilium可以改变方向的引擎(图片来源:Lilium)

第三,复杂的空中交通管制。天空看似没有边际,所有的鸟儿都在自由翱翔,但所有飞行器的航线却都是受到严格控制的。这方面,天上的飞机实际上并没有比轨道里的火车自由多少。空中交通规则要比地面复杂太多,如果有朝一日大家都开着自己的飞行器上天了,如何管理空中交通事故?毕竟汽车刮蹭通常只会引发口角,飞机刮蹭可是要坠机的。这也是为什么,不少的科幻片在描绘未来的时候,都会看到城市天空里各种飞行器你来我往、混乱不堪的景象。

图|科幻片里的城市天空,这个交通管理起来可比现在要复杂多了。(来源:《第五元素》)

因此,不论是雇佣飞行员的高昂成本,还是难度极大的空中交通管理,都意味着城市空中飞行器将不可避免地走向另一个近年来大火的技术——自动驾驶

其实,虽然对于人类来说,开飞机比开汽车难度要更高,但是对于自动驾驶来说,飞机却要简单一点。在地面上,一辆汽车要实现自动驾驶,需要车上许多传感器共同作用,再配合用大量数据训练出来的算法,才能及时识别行人、其他车辆、交通信号、车道信息,并最终做出驾驶决策。但对于飞行器来说,只要钢铁侠那样的飞行衣不普及,那么天空中的障碍就相对要少很多,简单的雷达就可以探测到。可以与每辆飞行汽车不断进行通信的自动空中交通管理系统,也可以对它们的航线进行规划,以防止碰撞的发生,地面上的操作人员也可以在紧急情况下通过远程控制接管飞行。因此,自动飞行可以至少在部分程度上,一口气同时解决上面的三个问题,为行业的发展扫清不少障碍。

著名的汽车零部件供应商博世已经宣布,他们即将发售一种可用于飞行汽车无人驾驶的通用控制模块。模块里的传感器都是在自动驾驶汽车里测试、验证并大规模应用过的,因此价格可以做到很低。博世估计,有了他们的低成本控制系统,未来大规模生产的飞行汽车售价可能会只有 55 万美元。

不过,和现在自动驾驶汽车面临的问题一样,现有的法律和公众的恐慌,都意味着可能至少在未来的一段不短的时间内,还是需要由飞行员来进行实际的操作,即使只是作为自动驾驶系统的一个补充——就像现在的长途航班一样。

也许用不了几年,飞行出租车就真的可以大批量上市了,例如,博世就估计,最迟于 2023 年,飞行汽车就会翱翔在城市的天空上。但在那之前,飞行器制造商、自动驾驶提供商、交通管理机构、立法机构都需要做好充分的准备。而这个准备,不会那么简单就可以完成。

-End-

参考:

https://www.technologyreview.com/s/612891/when-will-we-have-flying-cars-maybe-sooner-than-you-think/

https://lilium.com/

https://edition.cnn.com/2019/05/16/tech/lilium-flying-taxi-germany/index.html

https://www.bloomberg.com/news/articles/2019-05-16/jet-powered-flying-taxi-unveiled-following-first-flight

https://www.wired.com/story/boeing-air-taxi-uber/

https://www.crunchbase.com/organization/lilium-aviation#section-investors

https://www.businessinsider.com/lilium-70-air-taxi-rides-will-be-a-reality-by-2025-2019-5/?IR=T

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