Samsung和Oculus:完美主义和实用主义的碰撞

原标题:Samsung和Oculus:完美主义和实用主义的碰撞

作为多年来的智能手机老大,这几年三星电子的日子其实并不好过。首先是在高端市场上被苹果压制的抬不起头,然后在中国市场上被华为后来居上,而小米、魅族等国产品牌也是紧随三星之后。整个2015年,三星电子一共售出3.2亿部智能手机,从数量看仍旧保持着世界第一的位置。而排名第二的苹果虽然只售出2.27亿部iPhone,但销售额和利润却远超三星。

三星电子是全球电子行业中为数不多的几个拥有全产业链的巨头,从芯片、屏幕到各种电子元器件,三星都选择了自己来控制一切。正因为如此,三星和苹果的关系十分纠结。一方面三星和苹果在各种高端电子产品上(特别是智能手机)捉对厮杀,而另一方面三星仍是苹果各种零部件的最大供应商,特别是屏幕和芯片。当然为了提防三星下黑手,苹果这两年也开始逐渐的选择三星之外的其它供应商,而台积电显然就是两者恶斗的得利者。

如今三星的前任舵主李健熙几乎已经成了植物人,他的儿子李在镕究竟会把这个韩国的国民企业带往何处呢?

2014年9月,在IFA(德国柏林消费电子展览会)上,三星发布了传闻已久的虚拟现实设备Gear VR,该设备是三星和Oculus进行深度合作的成果,而Oculus也借此把自己的触角伸到了更广阔的用户群体上。

三星推出可以配合Galaxy旗舰手机使用的Gear VR移动VR设备

在智能手机行业已经到了血海的阶段,三星选择向虚拟现实行业进军既是无奈之举,也是对未来下的一个赌注。Gear VR推出之后,很快在2014年12月公开售卖首个所谓的Innovation Edition(探索版)。令众多VR粉丝惊喜的是,这个看起来像是Google Cardboard塑料升级版的产品体验甚至在某些方面超过了Oculus Rift DK2。而Google Cardboard跟Gear VR相比,就好比纸折的飞机和大疆精灵无人机之间的区别。一个是只能当玩一下就扔掉的玩具,而另一个则是实实在在的可以长期拥有和享受的准专业级高科技产品。

Samsung Gear VR给VR粉丝们带来了巨大的惊喜,而Samsung和Oculus之间的合作也成了业界关注的焦点。那么Samsung Gear VR这款惊世之作是如何诞生的呢?

这一切不得不再次谈到游戏开发界的大神John Carmack。虽然John2012年就开始为Oculus 摇旗呐喊,但真正让他下定决心全职加入Oculus公司的并不仅仅是首轮的1600万美元融资,而是一个极其诱人的想法:那就是跟三星合作打造一款移动VR设备。在Engadget的采访中John坦承,“正是因为开发移动VR产品的想法才让我最终下定决心,我打算投入百分百的精力加入Oculus的事业。”

也就是说,虽然2013年他以CTO的身份加入了Oculus,但绝大多数的时间和精力都放在和三星合作开发移动虚拟现实解决方案上。对于很多VR粉丝来说,这似乎有点不务正业,毕竟Oculus的主力消费级产品是Oculus Rift 头盔。但Carmack并不这样认为,他认为从长远看,最终最理想的虚拟现实设备一定更像Samsung Gear VR,而不是Oculus Rift。

Oculus高管团队

在GDC(游戏开发者大会)的某次访谈中,对着聚集而来的热情粉丝Carmack再次强调,“单单靠PC或者游戏主机,我们没办法卖出10亿个虚拟现实设备。”

Carmack接着回忆了首个移动VR设备的诞生史。2013年的某一天,Oculus的CEO Brendan Iribe亲赴韩国,和Samsung商谈为Oculus Rift提供显示屏幕的事情。双方很快同意在这件事情上合作,不过三星希望使用自己的手机托架。Carmack瞥了一眼,发现跟自己之前用过的设备一样没档次,换句话说就是根本不能用。

“三星自己的手机托架完全不能用,它甚至达不到DK1的水平。当我看到这么差的产品时,忍不住就想要来接手。”那个时候Carmack还没有全职加入Oculus,不过这个强烈的欲望(把看起来像一团垃圾的三星手机托架原型改造成真正有价值的移动VR头戴设备)最终吸引Carmack加入了Oculus的团队。

“头六个月只有我自己一个人搞软件开发,最开始我用的是Galaxy S4,接着又用了Galaxy S4s。然后换了内置高通芯片的Note3,后来又换成了Galaxy S5。因为显示芯片不一样,我们不得不做了大量的底层优化工作。”Carmack回忆到,“三星希望尽快投入生产,而这种急于求成的态度显然让三星和Oculus之间的合作关系骤然紧张起来。Oculus更关心的是产品是否好用,而不是立即上市。因为Oculus心里清楚,如果市场上充斥了各种垃圾VR设备,那么整个行业都会受到拖累。”

当然,除了听听大神Carmack的牢骚满腹,让我们也来听听三星研发团队成员的感想吧。

作为科技界的明星企业,三星实际上很早就在研发虚拟现实相关的技术。早在2005年1月,三星就成功申请了一个可以内置功能手机的头戴设备专利。而如今Oculus的提议让三星感到正中下怀,研发一款移动版的虚拟现实头戴设备万事俱备只欠东风。

对三星来说,这款形似护目镜的头戴设备是一种全新的产品类型。三星电子高级软件工程师李金浩(音)是这样描述的,“三星内部对这个全新品类非常担心,充满了质疑的声音。不过最终参与项目的工程师们都跟打了鸡血一样兴奋!这种兴奋的能量远远超过参与任何其它的项目。每个人都争先恐后的去克服各种障碍,面对困难时我们更多的是兴奋,而不是沮丧退缩。”

三星Gear VR研发团队核心成员

看来不管是完美导向也好,还是实用导向也好,无论是Oculus还是三星的团队都把解决问题放在首要位置。

作为妥协,双方最终商定将首个Gear VR版本命名为“Innovator Edition(开拓者版本)”。Carmack承认,Oculus的团队成员都希望将它称之为“Developers Edition(开发者版本)”,不过这可不是三星的做事风格。好在加个”开拓者“的标签至少传达了某些信息:这个产品还不够好,不是为普通消费者准备的。

不过即便是这个Carmack认为还不够好的开拓者版本,仍然受到了用户极其正向的反馈。客观来看,2014年12月的首款开拓者版本Gear VR的体验不但远超Google Cardboard,远超市面上所有的移动VR设备,甚至在某些方面也超过了Oculus自家的Oculus Rift DK2。

不过正如三星和苹果的合作一样,三星和Oculus的合作未来依然充满了不确定性。作为全球最大的智能手机霸主,三星可以给Oculus带来十亿规模的用户,但Oculus也并不甘于只是为三星提供底层技术支持。

至少在Oculus CTO Carmack的心中,他始终坚信Oculus的未来也是移动VR。他曾经多次强调,Oculus VR的Rift设备未来将既拥有独立一体的基于安卓系统的内核,也可以在需要时连接在PC上。”Oculus设备的第三代,或者第五代产品最终将成为无需插拔的设备。我们将在设备中内置自己定制的Android系统,但需要的话你也可以接到PC电脑上使用。“

但是至少在相当长的时间内,Oculus及其幕后东家Facebook仍然会选择和三星进行紧密的合作。2016年2月22日,三星在巴塞罗那的MWC2016 大会上举办了自家旗舰产品Galaxy S7的发布会。Facebook的大boss扎克伯格身穿万年不变的灰色T恤从台下数千名头戴Gear VR的媒体记者身边微笑而过,这一幕不禁让人想到了苹果当年著名的《1984》广告。

扎克伯格现身三星S7的发布会

当然,Samsung除了在VR头戴设备上选择跟Oculus合作之外,也利用自己在影像领域多年的沉淀推出了用于拍摄360度视频的消费级全景相机Gear 360,以及类似Google Jump的专业全景相机Project Beyond。

三星Gear 360全景相机

跟其它360全景设备相比,Gear 360的最大优势是天然支持Gear VR头戴设备,从而为构建VR内容生态链打下了坚实的基础。

无论是跟Oculus合作推出Gear VR移动头戴设备,还是凭自己的力量推出用于制作VR内容的360全景相机,三星都已经用实际行动告诉世人:谁想在VR时代称霸,先问问我同不同意!

附录:Samsung和Oculus的合作史

2013年 Iribe亲赴韩国三星总部,Oculus和Samsung之间达成合作意向

2013年 John Carmack全职加入Oculus,负责Gear VR研发

2014年9月 三星在IFA上正式宣布Gear VR

2014年12月 Gear VR 首个开拓者版本上市,支持Samsung Galaxy Note 4

2015年3月 Gear VR第二个开拓者版本上市,支持Samsung Galaxy S6和Galaxy S6 Edge

2015年11月20日 Gear VR首个消费者版本上市,支持所有的Samsung Galaxy高端产品线,包括Note 5, S6, S6 Edge和S6 Edge+。

2017年之后,三星并未对Gear VR的硬件配置做任何大的升级,似乎处于放弃的边缘。

从2015年发布到2018年底,Gear VR的总销量在780万台左右。

2019年,三星宣布最新的Galaxy S10手机仍将支持Gear VR。

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