收快递是怎么变得蒸汽朋克的?

原标题:收快递是怎么变得蒸汽朋克的?

你以为它是蒸汽朋克,其实只是蒸汽

在游戏和影视作品中,你也许见过这样一种神奇的装置。

当人们想要邮递信件或者物品时,把它们装在一个圆柱形的罐子里,再把罐子塞进一个管子,然后嗖的一声,物品就传输走了。

在电影《疾速追杀》里,这根管子是大陆酒店传递追杀合同的内部通道。

在美剧《迷失》中,这根管道珍珠站居民向外传输信息的途径。

在初代《生化奇兵》里,不少地方的邮箱都靠这样一根管子相联通。

在《少数幸运儿》中,报纸直接通过管道配送,极大的简化了审阅的流程。

这种神奇的黑科技管道,就像是可触摸的电子邮件,同时拥有快捷和实体的双重优势,带有些浪漫的蒸汽朋克色彩。

但它并不是科幻产物,这种名为气动管道传输(Pneumatic Tube Transport)的运输系统,它就在我们的身边。

1

可能你并没有见过气动管道,那是因为这种系统目前只应用在某些特殊的场景中,比如有些医院用它们运输医疗物资,有些银行用它们运输钞票,有些麦当劳用它运输汉堡。

而在一个多世纪前,这种气动传输系统,遍布于全世界的各大城市中。

第一次工业革命,让人们进入了蒸汽时代。气动管道就诞生于在工业革命的原产地英国,由苏格兰发明家威廉·默多克(William Murdoch)于1930年代发明。

气动传输系统由运输罐、气动管道和离心机组成,蒸汽驱动的离心机在管道内产生真空,内外的气压差会推动钢制运输罐前进,速度可达到每小时40-50公里。

气动传输的原理

在19世纪中期,电报已经开始普及,相比之下气动传输的效率貌似没法与其抗衡,然而最先使用气动传输技术的恰恰是电报公司们。

当时的电报通常是由电报公司接收并打印,然后由人肉跑腿送给客户,这一段路程拖慢了电报的速度。像是股票交易这样的活动,对信息的及时性有很高的要求,电报公司必须提高传输速度。

但如果为了提高速度,而在客户一端雇佣专业的电报员接收,成本会大幅的提高,这最后的一段B2C过程成为了电报的短板。

而气动传输是一个很好的补充办法,它的传输速度比人力快得多,操作技术门槛低,因此人工成本也更少。

气动传送电报

于是1853年,第一条气动传输管道在伦敦股票交易所和电报公司之间架设了起来,长度约20米。之后利物浦、伯明翰等地的交易所也纷纷用上了气动传输。

为了提高办公效率,有些非证券公司也在办公室内部安装了短距离的气动管道,实现办公室之间,柜台与后台之间的信息和物品传输。

伦敦的气动管道网络

随着电报逐渐成为了大众投递信件的新方式,气动传输也“沾光”进入了邮政系统。公立的大邮局开始在城市里建造长距离的气动管道,打通邮局和邮局之间的传输网络。

据统计,1909年伦敦市内共建设了总长约64公里的气动传输管道。

2

气动传输系统的便利性,让它一度走出英国。美国、法国、德国、奥地利、捷克、意大利、加拿大、巴西等都曾使用过。

巴黎是最早一批使用气动传输系统的城市,也曾拥有世界上最庞大的气动管道网络。

这里的第一条气动管道在1866年建成,和伦敦一样,是连接证券交易所和电报局的。之后邮局才开始在此之上进行扩建。

适逢乔治-欧仁·奥斯曼男爵重建巴黎,除了拓宽街道、建造房屋之外,他同时改造了巴黎的下水道系统,建造了拱顶式的通道,供电缆、天然气、蒸汽管道使用。

这对于气动传输的发展产生了积极的影响。建设者不需要开凿新的通道,直接将气动管道铺设在下水道里,既方便又安全。

巴黎地下的气动管道

因此巴黎的气动传输网络扩展得比其他城市更快、更广,到1933年,总长度达到427公里,遍布城市的主要政治、商业据点。

1925年巴黎地下气动管道分部图

相比之下,美国的气动传输发展比较晚,但也更加“美国”。

英国和法国的运输罐,多数直径在40-80毫米之间,长200毫米左右,手电筒大小。

而美国版的运输罐直径200毫米,长600毫米左右,像个炮弹一般,因此操作气动物流的人也有了一个更帅气名字:“火箭手”(Rocketeers)。

这些大号运输罐最多能装600封信件,速度达到每小时55公里。

纽约曾经的地下气动传输网络是较完备的。共长越43公里的管道系统,连接着23个邮局。横贯曼哈顿东西,甚至有一条穿过布鲁克林大桥。

这个的气动传送网络每天可以传输9.5万封邮件,纽约30%的高级别邮件,是通过管道由总邮局分发到各个分局的。

美式气动管道更大的装载量也让人们看到了更多的可能性,气动管道开通时,人们试发射了一只猫,后来还发送过狗、老鼠、公鸡、猴子,基本上12生肖里能装进运输罐的动物都发射了一遍。据说是为了证明运输活物的可能性,为今后拓展宠物业做准备。

在欧洲,有人想出了更有创意的气动管道用法,在当时柏林的一家夜店里,店主给每个座位上都安装了一个电话和气动管道,供单身男女们隔空传情。

人们可以选择用语音交流,也可以用气动管道传递文字,这点和微信差不多。

更有意思的是,这些情话并不是直达的,信息会经过中央控制室的检查,部分敏感词汇和过于露骨的话语会被和谐掉。这点和微信一模一样。

这种若即若离的搭讪方式,有触手可及的真实感,也有距离产生的神秘感,比如今的约炮软件可优雅太多了。

3

传邮件和物品不是气动管道的极限,人们一直对气动传输有着更远大的目标,那就是载人。

气动传输技术出现的早期就已经有人开始尝试过用这种技术载人了。

1863年,伦敦中央邮局地下建造了长约4公里的铁路,用来一次性运输大量的邮件。

这是人类历史上第二早的地下铁路,但与其他地铁不同,它使用的是气动技术,利用气压推动列车。

为封住空气,车厢成圆柱型,高80厘米,宽度稍窄,每个车厢可以装35袋邮件。

在直径6米的巨大离心风扇作用下,气动系统能让两节载重12吨的车厢,以每小时50公里的速度前进。

人们发现,车厢足够装下一个人,而相比于运输邮件,人们更喜欢躺在里面坐一圈。不少上流人物、外来贵宾都会来体验一下这种新奇的交通工具。

虽然气动地铁作为游乐设施迈出了气动载人的第一步,但它在本职的邮件运输上却没有很大用处。铁路的站点都建在地下,邮件到站后,需要人工把沉重的邮件抬上楼梯,过程并不比马车方便。

而一旦搬运过程太长,气动系统就会开始漏气,一旦出现这种情况,车就会完全瘫痪,需要有人用绳子拉动。1874年气动货运地铁正式停运。

美国发明家Alfred Ely Beach则从一开始就打算做一个载人的气动地铁,1869年,他自己投资了35万美元在纽约地下建造了一条总长95米的实验性气动地铁。

他设计的地铁车厢成圆柱形,直径2.4米,共能装载22个乘客。内部装备了的栏杆和椅子,以及精美奢华的装饰。

Beach的地铁在当时吸引了大量吃瓜群众的围观、试乘,一年中,有40万人次体验过他的地铁。他希望这能说服政府和资本,同意自己将气动地铁扩展到整个纽约。

然而扩建的批文被一拖再拖,等到1873年,他终于获得了批准,民众和资本的兴趣也已经退去。很快Beach终止了项目,地铁口也被封上。

在其他地方,也有人尝试过类似的气动载人铁路,但均没能进入实际运行阶段。

英国水晶宫气动列车

4

时间来到20世纪中期,第二次工业革命开始,电气时代来临。蒸汽动力的气动管道传送要逐渐退场了。

各国的气动管道多数由私人公司建设,政府是出钱租用。

这些管道大多埋设在地下,维修起来耗时耗力,因此租金不菲。据记载,1898年布鲁克林区的气动物流管道每年的租金花费8.7万-15.2万美元不等。而单是穿过布鲁克林大桥的那一条管道,一年的租金就要1.4万美元,还没有算上6千美金的人工费。

所以气动传输始终是一种昂贵、高端的运输方式。

NASA控制中心的气动传送装置

另一方面气动传输又仅能运输小体积的物品。而卡车的发明和其他运输方式的进步,不断的削弱气动传送的优势。大众越来越少的选择使用低性价的气动传送。

最终气动传输公司难以支撑运营,到了20世纪中期,各国的气动传输系统基本全部停运。

巴黎的气动运输网络存活的比较久,因为它已经成为了当地人的一种文化习惯。

但后来信件和电报被电话和传真机大面积代替,气动传输网络存在的意义彻底消失,1983年巴黎的气动系统也宣布停运。

所有的气动管道在停运后,都被封堵,不少在之后开挖地铁和管道时被毁坏或拆除,地上设施也被拆迁或改造。

因此如今绝大多数的大型气动传输网络都已经消失,就像它们从来没有存在过一样。

布拉格气动邮局是现存唯一的大型气动传输站

5

虽然气动管道网络没有了,但气动传输技术在21世纪仍然存在,作为一种使用方便、构造简单的传输手段,在短距离物品传输上,继续发挥着作用。

在纽约的罗斯福岛上,当地居民们每天用气动传输生活垃圾。

美国的一家公司利用气动传输帮助回游的鱼越过水坝回到出生地。

网红店主利用气动管道为客人提供时速140公里的“快餐”。

在埃隆·马斯克提出的超级高铁(Hyperloop)上,也能看到一些气动列车的影子。

气动传输虽然是一百多年前的技术,但第一次见到时,依然会感到神奇。

就像辉光管、列车炮这些古老的黑科技一样,虽然没有当今尖端科学的精密,却充满了从前天马行空的浪漫。

它就像存在于现实中的科幻小说,告诉我们,脱离现实束缚的人类,究竟能有怎样的想象力。

返回搜狐,查看更多

责任编辑:

声明:该文观点仅代表作者本人,搜狐号系信息发布平台,搜狐仅提供信息存储空间服务。
免费获取
今日搜狐热点
今日推荐