4只高地虎幼崽亮相,野外仅剩几十只,与家猫杂交致其功能性灭绝

原标题:4只高地虎幼崽亮相,野外仅剩几十只,与家猫杂交致其功能性灭绝

提起高地虎,你会不会以为它是生活在海拔较高地区的老虎呢?其实,高地虎并不是老虎,它是野猫的一个亚种——苏格兰野猫的别称。由于苏格兰野猫“凶猛如虎”,因此英国人常称其为高地虎(highland tiger),也称苏格兰高地虎。在英国的一些传说中,高地虎和老虎一样,可是会吃人的哦!

图:苏格兰野猫,有没有老虎的风范?

苏格兰野猫在野外仅分布在英国。它们的体形比家猫大,脸部和下颚较宽,毛发更为致密,性情凶猛,捕猎技能高超,很擅长猎杀兔子。在中世纪的时候,由于兔子是英国人重要的毛皮和肉类来源,因此英国人把苏格兰野猫看成一种和人类争抢猎物的“害兽”,进而对其进行了数个世纪的捕杀。到了19世纪,野外已经很少能见到苏格兰野猫的踪影了。在19世纪60年代,人们一度认为苏格兰野猫灭绝了。

不过后来,苏格兰野猫又闯进了人类的视线。由于这种小型猫科动物十分善于隐藏和躲避人类,因此人们极难在野外发现它们。据估计,现在野生苏格兰野猫的数量仅剩下几十只,是最濒危的猫科动物亚种之一。猎杀早已不再是苏格兰野猫的主要威胁,但近些年来它们却面临着新的威胁——和家猫之间的杂交。

野猫和家猫虽然属于两个物种,但两者之间的生殖隔离并不严重,它们依然可以交配并产生后代。随着跑到野外的家猫和流浪猫不断地和苏格兰野猫交配并繁殖后代,现在生物学家认为,野生苏格兰野猫受到了家猫严重的“基因污染”,血统完全纯正的个体几乎已经不存在了,它们已经“功能性灭绝”。

图:动物园中的苏格兰野猫幼崽。

在自然界,每种动物都占据着特定的生态位,一旦某些动物(尤其是处于食物链顶端的食肉动物)消失或减少,就会给生态环境带来很大的负面影响。在英国,由于猞猁、狼、野猫等食肉动物的长期缺失,现在很多地方已经生态失衡。因此,动物学家认为,在圈养环境下繁殖苏格兰野猫或其他与苏格兰野猫基因相近的野猫亚种,并将其释放到野外,来控制灰松鼠等入侵物种的数量,恢复生态生态平衡,是十分有必要的。

图:德雷克和4只苏格兰野猫幼崽。

2019年,英国哺乳动物重新引入专家、生态学家德雷克在英格兰德文郡建立了英国第一个野猫繁殖场。他从动物园引进了一些苏格兰野猫,然后进行培育。近日,德雷克在网上发布了首批繁殖的4只苏格兰野猫的照片。这4只苏格兰野猫为3雄一雌,看上去就像是一般的家猫幼崽,但皮毛花纹又和家猫不同。

图:4只苏格兰野猫幼崽。

德雷克计划将这4只苏格兰野猫用于繁殖,继续扩大圈养种群,未来能够每年向野外释放150只苏格兰野猫,从而降低与家猫杂交的风险,让这种稀少的野猫不至于灭绝。

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