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“火球流星”划过澳洲上空,释放能量相当于小型核弹

原标题:“火球流星”划过澳洲上空,释放能量相当于小型核弹

在过去的一周里,发生了两起壮观的景象:巨大的火球划过了澳大利亚的上空。经过美国航空航天局(NASA)的证实,一颗“调皮的”流星与澳大利亚的海岸来了次亲密接触,最终落入了大澳大利亚湾(Great Australian Bight)的水域之中,威力与小型核弹相近。

第一起“火球事件”发生在5月20日周一的凌晨,横跨了澳大利亚的整个北领地(Northern Territory),在泰能特溪(Tennant Creek)和爱丽斯泉(Alice Springs)都能看到(这两个地方相距500多千米)。第二起发生在两天之后,划过了南澳大利亚和维多利亚州的上空。

点亮南阿德莱德医院上空的巨大火球。当火球炸裂时,小小的白绿色光猛然变成一个巨大的橙色火焰球。

来源:theconversation.com

根据NASA的近地天体研究中心(Centre for Near-Earth Object Studies,CNEOS),第二起“火球事件”的引发流星体进入大气层的速度高达11.5千米/秒,与大气发生剧烈摩擦后发生了部分分裂,坠落在距离甘比尔山(Mount Gambier)西南约186英里(300千米)外的大澳大利亚湾的水域之中,坠落之前划过天空释放出的能量等同于一颗小型核弹。

墨尔本莫宁顿半岛的闭路电视镜头拍摄的流星照亮了海湾上的夜空。

来源:theconversation.com

这样的“火球事件”实际上就是流星现象,并非十分罕见,但却再一次提醒了我们:地球处在一个大型“天体射击场”中,时刻面临着小行星、彗星和星际尘埃的撞击。这些事件除了本身是一种壮观的奇景,还是我们理解太阳系形成和历史的关键所在。

撞!砰!炸!

如果夜空足够晴朗,而你又有足够的耐心一直凝视着夜空,你就会看见流星划过,那浪漫的明亮一闪,是星际物体进入地球大气层时摩擦燃烧成火所产生的光迹。大部分星体的碎片最终会在大气中蒸发,不会对地球和地球上的生物造成损害,蒸发的过程发生在距离我们80-100千米的高空中。这样的情节一直都在悄无声息地上演,每天蒸发的碎片约有100吨之多。

流星体的体积越大,划过大气层产生的闪光久越壮观。NASA的工程师史蒂夫•切斯利(Steve Chesley)表示,如果说比较常见的流星是由一粒尘埃那么大的流星体引起的,那么这周在澳大利亚引起“火球”一辆小汽车那么大。这种影响比常见的小型星体要罕见得多,因为在太阳系中,小型星体比大型星体要多得多。

如果是更大的星际物质划过大气层,那就会产生更加壮丽奇绝的景象。2013年2月俄罗斯车里雅宾斯克发生的流星爆炸事件,可能是100年以来地球上发生的最大的一次星体撞击,造成了相当严重的损害和人员伤亡,爆炸的星体直径约有20米,重约1万吨。

将时间推向更远的过去,就会出现数量更多、影响更惊人的星体冲撞事件。大约6600万年前,一颗直径大约10千米的彗星或小行星撞击了现在的墨西哥尤卡坦半岛,结果产生了一个直径大约200千米的火山口,导致包括恐龙在内的大规模物种灭绝。

实际上,这还不是地球经历过的最严重的撞击,在我们生存的这颗蓝色星球还很年轻的时候,它曾经受过一次真正灾难性的撞击事件,当时面对的星体相当于火星那么大。但是在那之后,当所有的尘埃和碎片最终化为乌有,我们的地球不再孤单,它迎来了月球这个特别的陪伴。

好消息是,能对地球生物造成性命威胁的撞击事件仍是极少数,科学家们正在积极地搜寻未来可能发生的事件,确保在比较近的时间里不会发生物种灭绝级别的撞击,所以,我们不必为此忧心忡忡。

相比之下,规模更小的撞击事件则发生的更加频繁,就像这周早些时候澳大利亚发生的两起“火球事件”,其实5月上旬的时候,美国伊利诺伊州也发生过一次“火球事件”。也就是说,像澳大利亚这样占地面积较大的国家,一周内连续发生两起“火球事件”并非那么罕见。

行星形成之初的远古遗物

这些明亮的火球也可以说是一种上天的恩赐,它们能帮助科学家理解太阳系的形成和演化。当星体的体积足够大,与大气摩擦产生的碎片或者直接是整个星体就有可能保持完整,成为新的陨石降落在地球上。

科学家们将这些小行星和彗星幻化的陨石视若珍宝,它们就像是星际之中的时间胶囊,可能起源于遥远的早期太阳系。

在被发现之前,地球上的大部分陨石已经静静地躺过了漫长的岁月,被称作“寻获陨石”(find),虽然它们的价值仍然不菲,但通常情况下,地球潮湿温暖的环境会让它们风化降解,化学成分因此发生变化。降落地球的过程直接被观察到,并在几个小时或几天之内就被找到的陨石被称作“见落陨石”(fall),相比之下,见落陨石的价值就会更高。在研究见落陨石的结构成分时,我们就能拍胸脯说我们研究的是来自远古的原始之物,而不必担心地球可能会对它有任何影响。

循迹火球

因此,“澳大利亚沙漠火球网络”(Australian Desert Fireball Network)已经在澳洲广阔的领土上建立了一个庞大的摄像网络,目的是整夜整夜地在天空中搜寻类似的火球。

如果能从多个方向上观测到一个火球,那么我们就能对它在大气中的运动轨迹进行三角测量,计算出是否有陨石降落下来。利用这些观测数据,我们甚至能找出绝佳的观测位置。

降落在大澳大利亚湾的火球碎片

版权:NASA

除了摄像系统,沙漠火球网络的项目团队还开发了一个免费的应用软件“空中的火球”(Fireballs in the Sky),让目睹事件的人们能通过这个应用他们的观测信息,让这些信息发挥最大的效用。

至于本周澳大利亚南部的火球事件,“南澳大利亚沿岸的人们看到的是一场壮观的星光秀,也可能伴有非常响亮的爆炸声,使窗户嘎嘎作响,但还不足以震碎窗户玻璃;最后就会像是一颗小鹅卵石落到了地球上,在与大气摩擦的过程中会迅速减速,不会保持一开始可怕的高超音速。”

参考:

[1]https://theconversation.com/what-caused-the-fireballs-that-lit-up-the-sky-over-australia-117672

[2]https://www.express.co.uk/news/science/1131938/NASA-meteor-Australia-fireball-meteorite-nuclear-bomb-Adelaide

[3]https://www.abc.net.au/news/2019-05-22/suspected-meteor-spotted-across-the-sky-in-south-australia/11136648返回搜狐,查看更多

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