计算力是不是免费的午餐?

原标题:计算力是不是免费的午餐?

“计算力就是免费的午餐。”在“AI元脑”发布9个月后,刘军代表浪潮,重新对计算力的产业定位进行了诠释。此前两年,浪潮一直强调:“计算力就是生产力”;其后,浪潮又将此观点延伸为:“人工智能计算是未来核心计算力。”

其实,所谓的“未来”,最晚不过2~3年,即人工智能计算力在2~3年内,即将超过传统算力,人工智能计算力也将推动生产力指数级增长。当然,现在和未来计算力都不可能免费,但人工智能所解放的生产力,又恰与此寓意相同。

“信息时代,摩尔定律是免费的午餐,软件性能始终随摩尔定律提升;人工智能时代,计算力就是免费的午餐,不重视或不充分利用计算力资源,就会支付更高的餐费‘账单’,就会与时代产生代沟。”浪潮集团AI&HPC总经理刘军说。

天上不会掉AI

天下确实没有免费的午餐。与此同义的句式,还可表达为:“天上不会掉馅饼。”2019年,浪潮服务器市场占有率持续领涨,蝉联中国第一、全球前三,其与世界第二的份额差距已经缩短至0.7%。

同时,浪潮服务器国内市场占有率达到37.1%,AI服务器销售额达4.2亿美元,国内市场占有率达到50.2%,即中国每装机三台服务器,就有一台产自浪潮,每两台正在运行的A1服务器,就有一台是浪潮制造。

上述数字已经证明了浪潮在智慧计算领域的市场地位。37.1%,可以理解为浪潮此前25年的积累,而50.2%,这显然已不能以概率学原理,解释为天上掉馅饼,解释为浪潮偶尔站在人工智能的风口。

其实,浪潮对人工智能的研究始于10年前。此时,其开始尝试将GPU芯片,应用于HPC(高性能计算)领域。初期的难度也可想而知,所有软件从CPU迁移到GPU都需要重写,更没有开发者,熟悉CUDA(NVIDIA推出的通用并行计算架构)平台。

英伟达启示录

当然,此时的英伟达也在坚持,投巨资研发的CUDA平台,并未产生明显的经济回报,只能应用于HPC这一相对较狭窄的领域。

市场转折点出现在2012年。

2016年,AlphaGo迫使李世石先投子认负,这只是增加了大众对人工智能的认知。而在此前四年,现在被称为“AI教父”的Hinton,已派出他的两位学生Alex和IIya。在ImageNet大规模图像识别竞赛中大获全胜,以83.6%的Top5精度,碾压第二名(74.2%,使用传统的计算机视觉方法)。由此,卷积神经网络的出现打消了学者对深度学习的质疑,而英伟达也成为最大的受益者,GPU则成为深度学习的标配。

这就是英伟达启示录的上半部,而下半部则更为精彩。其实,人工智能芯片并不非稀缺产品,谷歌、苹果、微软、Facebook、英特尔、高通、AMD等产业巨头,纷纷开始自主研发人工智能芯片。举例说明,2015年,谷歌内部已经在使用为机器学习设计的TPU。2018年,其推出的TPU3.0被业内惊为天人,计算功能提高八倍。

但AI芯片并不等于人工智能,英伟达的成功也并不只是芯片性能,而是更为成熟的生态。在ImageNet竞赛之后,越来越多的开发者开始聚集在CUDA平台,英伟达以“GPU+CUDA+生态”的模式,聚合了合作伙伴,人工智能技术也开始时来运转。

并不时尚的浪潮又何妨

由此,话题引回至浪潮对人工智能的专注。如果没有此前10年,浪潮在HPC领域的积累,如果没有此前浪潮对开发者生态的持续投资(每年四次举办的CUDA平台培训班等),就不可能有现在浪潮的3755项人工智能专利,就不能树立现在浪潮在人工智能基础设施领域,半壁江山的产业地位。

当然,AI芯片并不等于人工智能,AI服务器也并不是生产力。英伟达是“平台+生态”模式的最早实践者之一,而借鉴此思路,IPF2019期间,浪潮也已正式发布“AI元脑”和“元脑生态”。由此,其将AI服务器中的计算力进一步释放,将“左手伙伴”与“右手伙伴”进行联接,并兑现了承诺:计算力就是生产力。

其实,与国际诸多人工智能企业相比,浪潮并不时尚。“这就对了,这是一家基础设施提供商本应具备的气质。”刘军并非在输出企业文化,而是强调企业定位与产业本质:时尚的企业可以长袖善舞,踏实的企业则需要甘为人梯。

可以如此理解,浪潮“AI元脑”的左手伙伴,是具备AI功能开发核心能力的科技企业,代表了人工智能产业化,其与用户之间的隔阂,就像“火星登陆”与“火星移民”之间的距离,前者代表了技术产品化,后者代表产品市场化。

浪潮“AI元脑”的右手伙伴,是具备实施AI整体方案交付能力的系统集成商、软件开发商等,其也是推动产业人工智能化的核心动力。但右手伙伴理想与现实之间差异,就像电影与生活之间的落差,即艺术来源于生活,但欣赏艺术和艺术创作是完全不同的概念。

由此,回归浪潮“AI元脑”,以及“元脑生态”。“AI元脑”是浪潮人工智能全栈能力的具象载体,“元脑生态”是“左手伙伴”和“右手伙伴”和联接集合。也就是说,“AI元脑”既解决了“左手伙伴”和“右手伙伴”的当务之急,也建立了两者之间的联接,共同推动人工智能产业,共同推动“计算力就是生产力”

再看“AI元脑”

具体来看“AI元脑”的进化,其包括三大平台等“有形”产品,即AI计算平台、AI资源平台、AI算法工具平台。也就是说,“AI元脑”相当于浪潮的《人工智能修炼手册》,是集合了算力、算法,以及开发平台的综合体

在AI计算平台方面,2019年浪潮发布NF5488M5,这是业内性能最好的Transformer训练服务器。同时,浪潮已发布MX1平台,其几乎可兼容任何品牌的AI芯片,即插即用地缩短了AI芯片到人工智能之间的距离。刘军对此的评价是“伟大的创新,意味着整个AI芯片产业,将可共享浪潮成熟的工业体系。”

在AI资源平台方面,浪潮将该平台定位于人工智能PaaS平台,或者可理解为AI原生平台,人工智能应用得以敏捷开发;AI算法工具平台则可将算法优化时间,从3个月缩短至3天。2019年,浪潮发布AIStation 2.0版本,其改进了资源调度策略,实现了容器管理、容器调度的策略跨越式的升级。

在AI算法工具平台方面,浪潮的工作重心并不是算法框架研发,而是将AI专家的精力,从繁琐的算法调整、参数调优中解放出来,让机器成为AI专家的伙伴,让计算力真正成为生产力。

计算力就是免费的午餐

由此,再回到文章开篇所述:现在和未来计算力都不可能免费,但计算力正在成为免费的午餐,即将计算力的价值发挥到极致,就可解放AI专家的才华、解放企业的生产力,即可享用人工智能时代免费的午餐。

而在此过程中,“AI元脑”和“元脑生态”将快速帮助用户和合作伙伴,形成AI原生能力,其也将拉近“左手伙伴”和“右手伙伴”的距离,大幅降低其进入人工智能领域的门槛,推进AI产业化和产业AI化。

也正因如此,免费的午餐不远矣。

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作者 | 张戈 (公众号ID:TechECR)

【TechECR】关注科技企业生态体系建设,这里有思考、有观点;有点头咂嘴,也有会心一笑。创始人:张戈,曾任《商业伙伴》、《电脑商报》副总编,不码字,不写稿子、只输出有质感的文章。以生态合作为视角,研究IT产业18年,常年保持对ICT企业、IT方案商、IT渠道商保持高频度采访。同名专栏现已入驻各大主流媒体平台。合作联系:zg777zg@sina.com

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