人类为什么不能因为某些物种“有害”就彻底消灭它?

原标题:人类为什么不能因为某些物种“有害”就彻底消灭它?

蚊子

我们与蛇的关系纵贯历史,对人类来说,蛇始终是致命的威胁之一。但要是以年致死人数而论,最致命的有毒动物并不是蛇;实际上,这份榜单的冠军相当出人意料。

或许是蛛形纲(arachnids),比如说黑寡妇蜘蛛?差得远。那熊蜂(humble honeybee)呢?的确,在美国,蜂类及其亲缘物种每年杀死的人数比蛇、蝎子和蜘蛛加起来还多,确切地说,前者是后者的10倍。而大部分人不会认为包括蜜蜂、胡蜂和蚁类在内的膜翅目(hymenoptera)有资格竞争“地球最致命有毒动物”的头衔,但实际上,从年致死人数的角度来说,它们完全有能力问鼎冠军。

当然,膜翅目杀人凭借的绝不是低LD值,更不是高致死率。事实上,原因在于蜂螫事件出现的频率极高,而昆虫毒素中的某些蛋白质极易引起过敏,所以因蜂螫而丧命的人通常死于过敏性休克。但膜翅目依然不是致死冠军。

到底哪种有毒动物每年会杀死成千上万人(比其他有毒动物高出几个数量级),甚至比人类自相残杀杀死的人还多?

答案是蚊科(Culicidae)动物,或者说,蚊子。

虽然蚊子的致命性几乎完全来自其体内的“搭车客”,但要不是蚊子有毒,它也不会成为如此理想的疾病传播者。毒素让疾病能够轻而易举地进入我们的循环系统,在它注射毒液的过程中,疾病得以悄无声息地钻进不幸的宿主体内。所以有毒的天性的确是蚊子杀人无数的直接原因。

死于蚊叮的人到底有多少呢?疟疾每年会带走超过60万条生命,加上黄热病杀死的3万人,登革热的1.2万人和流行性乙型脑炎的2万人,还得算上基孔肯雅热、西尼罗热、裂谷热和其他脑炎;除此以外,因淋巴丝虫病(象皮病)而受到伤害的人多达4000万之众,虽然这种疾病不会致命,但很多患者永远地告别了正常的生活。蚊子传播的新疾病还在不断涌现,例如寨卡病毒。

显微镜下的寨卡病毒

每年因蚊子而死的人这么多,也许你不禁会问,我们为何不干脆彻底消灭这些魔鬼?

事实上,深受尊敬的《自然》(Nature)期刊问过科学家们,蚊子灭绝会产生什么影响。有人认为影响不大,但也有人提出,蚊子的消失将无可避免地增大其他昆虫面临的掠食者压力,而且可能带来无法预见的后果。蚊子的幼虫在水生生态系统中占据着可观的生物量,它们也是湿地生态系统运作的重要组成部分。虽然对大多数物种来说,蚊子并非唯一的食物来源,但失去这么大一块生物量必然影响鱼、蛙和蝙蝠等日常以蚊子为食的物种。同样地,蚊子的灭绝还会影响靠它们授粉的植物,这些植物甚至可能随之消失。

有的变化可能值得我们喝彩。我们早已发现,禽疟疾对鸟类来说是个大麻烦,正如疟疾之于人类。举个例子,在蚊子被引入夏威夷之前,当地的鸟类原本不必害怕这种寄生虫疾病。但随着蚊子的到来,禽疟疾也随之泛滥。现在,随着蚊子的肆虐,夏威夷的本地物种正在加速灭绝。蚊子无法在高海拔地区存活,因为那里的气温太低;出于这个原因,生活在高海拔地区的鸟类不会遭到这种吸血害虫的侵扰。所以毛伊岛和夏威夷岛上最高的那几座山峰成了鸟类最后的避难所。

不过,如果有人觉得将2500种蚊子彻底从这颗星球上抹除不会造成任何严重的后果,只能说明他要么极度无知,要么极度狂妄。

蚊子在地球上已经生活了数亿年,在漫长的演化过程中,它们和无数物种产生了密切的联系,其中也包括人类。蚊子让全球人口数量保持在一定水平以下,它们对我们的影响深达基因层面。比如说,为了对抗蚊子的负面影响,部分人群的镰状细胞变得更加顽强。要是蚊子彻底灭绝,光是我们这个物种就将受到极大的影响。

消灭蚊子就像是往池塘里扔一块石头,石头的落点将出现一朵巨大的水花,涟漪还会一圈圈向外扩散。

此外,我们才刚刚开始理解这些吸血者在化学领域的精妙成就。蚊子的毒素可以算是最简单的,只有几十种主要的毒质成分,即便如此,这些成分各自的作用我们也还没有完全弄清楚。在毒素中寻找药物的新浪潮方兴未艾,对我们来说,在摧毁这些“生物化学工程师”之前先搞清楚它们创造的分子,或许是更审慎的选择。

美丽而剧毒的水母

无论如何,毒素致命的特性点燃了科学的火花,也引发了迷信的崇拜,纵观历史,毒素深深吸引着一些伟大的头脑。要不是毒素如此致命,人类不会花费如此多的时间和精力来研究制造毒素的动物,探寻它们以何种方式操控人体内生死攸关的重要系统;我们也不会知道,这些毒质到底有多么复杂,多么不可思议。要不是有毒动物如此危险,它们也不会在全球生态系统中扮演如此重要的角色。

无论我们喜欢与否,事实都无可争议:在演化的过程中,作为我们的“敌人”,有毒动物帮助我们变成了今天的样子。同样的,它们还必将影响我们的未来。从演化的角度来说,和克丽丝蒂·威尔科克斯《有毒》一书中的其他物种一样,人类的演化命运永远和蛇、水母及其他有毒生命交织在一起。这就是大自然。

[美]克丽丝蒂·威尔科克斯 《有毒:从致命武器到救命解药,看地球致命毒物如何成为生化大师》 联合低音

《有毒》一书以生动的口吻娓娓道来动物研究者如何“以身犯险”,探索世界上形形色色的有毒动物,带你了解毒液的演化、其细致的运作方式、对人类的影响,以及毒液为何具备改变当代生物化学和医学发展的非凡潜力。

作者简介:克丽丝蒂·威尔科克斯博士是夏威夷火奴鲁鲁的一位科学家兼科学作家,她的作品散见于《发现》《纽约时报》《科学美国人》等媒体。

(本文由出版社授权发布,编 / 俎燚楠,审 / 任慧)返回搜狐,查看更多

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